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5.0 étoiles sur 5 Une perle du baroque anglais, 22 octobre 2012
Par 
Caroline LESNIAK (Vernon (Eure)) - Voir tous mes commentaires
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Ce commentaire fait référence à cette édition : Purcell: King Arthur (CD)
Oeuvre atypique, KING ARTHUR n’est pas à proprement parler un opéra, mais ce qu’on appelle un “semi opéra”, genre spécifiquement anglais du XVIIe siècle:
l’oeuvre originale est une pièce parlée de John Dryden, d’une durée d’environ 5 heures(!), dont l’action dramatique se trouve ponctuée d’intermèdes musicaux, ou masques, qui représentent quant à eux moins de 2 heures sur la durée totale de la pièce.
Aujourd’hui ce sont naturellement ces moments de musique qui assurent la pérennité de KING ARTHUR, même si les productions scéniques modernes y mêlent, comme au temps de sa création, paroles, chant et danse, voulant illustrer ainsi la forme originale de l’oeuvre.
Ce fut le cas des représentations triomphales données au Théâtre du Châtelet en 1995, sous la direction musicale de William Christie, et dont est issu cet enregistrement. Petite précision : il ne s’agit pas d’un enregistrement “live” de ces représentations, mais de l’ enregistrement, réalisé en studio, de la partie musicale de celles ci.

Le livret décrit l’affrontement du bon roi Arthur et du méchant roi Oswald, qui se disputent à la fois le coeur de la belle Emmeline et l’ Angleterre. Chacun est aidé par son magicien attitré, l’enchanteur Merlin pour Arthur, le magicien Osmond pour Oswald. Interviennent aussi nombre de personnages divers, esprits, génies, nymphes, figures allégoriques, ainsi que tout un peuple de bergers, de soldats ou de paysans.
Seuls ces personnages secondaires sont chantés, les péripéties “parlées” du livret étant dévolues quant à elles aux personnages principaux : Arthur, Oswald, Emmeline, Merlin et Osmond, qui donc n’apparaissent pas au disque.
Ainsi privé de récitatifs ou de dialogues parlés, et des personnages “moteur” de l’action dramatique, il est vrai que KING ARTHUR, avec ses nombreux choeurs et séquences instrumentales, ressemble davantage à une ode ou une sorte “d’oratorio profane”, qu’a un opéra. Mais il se dégage une telle vie dans cette succession de tableaux musicaux, il y a une telle variété dans les climats, que cette musique se suffit amplement à elle même sur le plan dramatique, et s’écoute avec un bonheur constant.

Le génie mélodique et la puissance expressive de Purcell éclatent aussi bien dans les airs solistes que dans les ensembles ou dans les choeurs.

Les choeurs sont particulièrement nombreux et importants dans KING ARTHUR. Tous sont extraordinaires , d’une grande beauté polyphonique, et d’une expression souvent marquée d’originalité ( choeur des Bretons à la fin de l’acte I), ou parfois d’ une tonalité gaillarde et humoristique inattendue ( choeur des Paysans à l’acte V).
Les mêmes qualités mélodiques et expressives se retrouvent aussi dans les nombreuses séquences purement orchestrales, ritournelles, passacailles, préludes ou symphonies qui parsèment les cinq actes. Ces séquences s’intègrent parfaitement au déroulement dramatique, mais sont autant de respirations, de pauses, qui concourent à cet équilibre entre parties vocales et instrumentales, qui donne ce ton inimitable à KING ARTHUR.
L’orchestration est d’une variété et d’une richesse éblouissantes , passant de l’éclat de certaines scènes où au tutti orchestral se joint la sonorité éclatante des trompettes, à l’atmosphère intimiste de certains airs au climat quasi chambriste, où la voix n’ est accompagnée que d’une simple viole de gambe ou d’une flûte à bec.
Certains airs atteignent une puissance dramatique peu commune : c’est le cas de l’air fameux du Génie du Froid , dans lequel l’expression de l’épuisement et de la lassitude du vieillard qui suffoque dans le froid, sans doute un peu “surjouée” ( Cupidon ne le traite -t-il pas de “stupide gâteux”?) s’appuie sur une économie de moyens saisissante du côté de l’orchestre, où les cordes se contentent de scander sèchement la ligne mélodique, soulignant ainsi ses difficultés à retrouver son souffle. Sa supplique “ Let me freeze again to death” est poignante.
Mais le génie expressif de Purcell s’exprime avec un égal bonheur dans tous les autres registres chers au répertoire baroque, dans les scènes héroïques pleines d’énergie et de grandeur, dans les scènes à caractère pastoral, ou encore celles où le sentiment élégiaque domine : à l’éclat guerrier de “Come, if you dare”, répond le charme et la douceur du choeur “How blest are shepherds”, la tendresse de l’air “How happy the lover”, ou la grâce de “Fairest Isle”.

La merveilleuse interprétation que nous donne William Christie à la tête des Arts Florissants aboutit à une chose : faire aimer cette oeuvre, à travers ses multiples aspects, qu’elle s’applique si bien à faire ressortir. Je ne connais pas les versions de J.E.Gardiner, de Trevor Pinnock ou d’Hervé Niquet. Mais, de l’écoute de cet enregistrement, on ressort totalement conquis : tout s’équilibre avec une sorte d’évidence, vivacité et douceur, énergie et sensualité, humour et émotion. L’orchestre se montre agile et souple, incisif, nuancé. Les voix sont virtuoses et expressives , notamment les éblouissantes Véronique Gens et Sandrine Piau, mais il faudrait citer tous les interprètes, solistes et choeur.

Si vous avez envie de vous régaler avec un chef d’oeuvre du répertoire baroque, faites confiance à William Christie et ses Arts Florissants!
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Purcell: King Arthur
Purcell: King Arthur de Henry Purcell (CD - 2010)
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